El metacrilato, nuestro plástico predilecto

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El metacrilato, nuestro plástico predilecto

  • ¿Qué es el metacrilato?

El metacrilato o polimetilmetacrilato, también conocido PMMA o vidrio acrílico, es un plástico sintético basado en el metacrilato de metilo. Fue descubierto a inicios de los años 30 por los ingleses Rowland Hill y John Crawford y fue comercializado por primera vez por la empresa Rohm & Haas con el nombre comercial Plexiglas. Este plástico constituye una alternativa al vidrio inorgánico debido a sus extraordinarias características, entre las que destacan su ligereza, su transparencia y sus opciones de tintado, así como su resistencia a la exposición solar, a las inclemencias ambientales y a los arañazos.

  • ¿Cómo se fabrica el metacrilato?

El metacrilato es un polímero acrílico que se obtiene mediante la polimerización radicálica del metacrilato de metilo.

El método de fabricación del metacrilato tiene un impacto en las propiedades del material y por tanto, en sus potenciales aplicaciones. Uno de los métodos ampliamente utilizados es el de colada, donde el metacrilato de metilo se coloca entre dos piezas de vidrio que actúan como molde y es ahí donde tiene lugar la polimerización. Otro de los métodos más empleados es el de extrusión, que es un proceso mecánico en el que las máquinas moldearán el material. Así, mientras que el metacrilato de extrusión es un material de espesor homogéneo pero con limitaciones en cuanto al número de formas y espesores, el metacrilato de colada es susceptible de cambios de color, formas y espesores pero con menos uniformidad.

  • ¿Cuáles son las principales aplicaciones del metacrilato?

Tras popularizarse su uso en la II Guerra Mundial, el metacrilato ha sido encontrando un sinfín de aplicaciones arquitectura y construcción (desde invernaderos a acuarios, pasando por toldos, paneles y perfiles de puertas), iluminación y elementos electrónicos (dada su transparencia y transmisión de la luz ha sido utilizado en pantallas de TV y smartphones, paneles solares), mobiliario sanitario (incubadoras, material de almacenamiento), industria automovilística (ventanas y materiales interiores) y recientemente, en el área de la nanotecnología (sensores, nanopartículas, electrodos). Posiblemente, una de las áreas donde más acomodo ha encontrado el metacrilato es en el de las artes gráficas y el mobiliario comercial (rótulos, PLV, escaparates y fabricación de expositores), nuestra especialidad.

  • ¿Es reciclable el metacrilato?

El metacrilato es el único de los polímeros sintéticos que permite recuperar el monómero en su totalidad, lo que reduce su impacto ambiental. El principal proceso de depolimerización es la pirólisis del material en ausencia de oxígeno. El monómero así obtenido permite volver a producir más metacrilato, posibilitando el ahorro de monómero y evitando además la acumulación del polímero en el medio ambiente.